Curiosità

Ulughbegisaurus Uzbekistanensis, il dinosauro più grande del T Rex

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Nuovo, gigantesco dinosauro carnivoro era un terrore per i tirannosauri più piccoli

Una mascella fossile rivela che il grande predatore viveva 90 milioni di anni fa

Nonostante la loro spaventosa reputazione, i tirannosauri non sono sempre stati i più grandi e feroci carnivori del mondo mesozoico. Per decine di milioni di anni, i primi parenti del tirannosauro vissero all’ombra di carnivori più grandi con denti seghettati e simili a coltelli. Questi predatori erano i carcharodontosauri, o “lucertole dai denti di squalo”, e i paleontologi hanno appena nominato una nuova specie da un punto cruciale nella storia dei dinosauri.

Il nuovo dinosauro, rappresentato da un osso trovato nella roccia di 90 milioni di anni fa in Uzbekistan, è un carcharodontosauro che si stima sia lungo circa 30 piedi. Ma non è tutto. Questa nuova specie di dinosauro ha anche vissuto accanto a un tirannosauro molto più piccolo e aiuta a restringere quando i temibili carcharodontosauri hanno iniziato a cedere il ruolo di predatore apicale ai tirannosauri più grandi e cattivi.

Chiamato Ulughbegsaurus uzbekistanensis, il nuovo dinosauro è descritto oggi in Royal Society Open Science dal paleontologo dell’Università di Tsukba Kohei Tanaka, dal paleontologo dell’Università di Calgary Darla Zelenitsky e colleghi. Finora, il dinosauro è conosciuto solo da una singola parte di osso della mascella superiore scoperta nelle zone sabbiose del deserto di Kyzylkum. Tuttavia, i dettagli anatomici dell’osso indicano che apparteneva al più grande predatore del suo ambiente.

Ulughbegsaurus non è il primo dinosauro ad essere trovato nella zona. Il fossile è stato conservato in quello che i paleontologi conoscono come la Formazione Bissekty, una pila di rocce di 90-92 milioni di anni che conserva i resti di dinosauri cornuti, dinosauri a becco d’anatra, dinosauri sauropodi dal collo lungo e altro. “La Formazione Bissekty rappresenta uno degli ecosistemi più noti in Europa e in Asia del suo tempo”, dice Zelenitsky. Tra i reperti più notevoli nella sezione geologica ci sono le ossa di Timurlengia, un tirannosauro che è cresciuto fino a circa tre metri di lunghezza. Questo è circa un terzo della lunghezza del corpo di Ulughbegsaurus.

“Questo è un nuovo osso, e in realtà solo una parte di un osso, ma la sua importanza eclissa di gran lunga il suo aspetto”, dice il paleontologo dell’Università di Edimburgo Stephen Brusatte, che non è stato coinvolto nella nuova ricerca. Non solo Ulughbegsaurus è ora l’ultimo carcarodontosauro conosciuto, ma la scoperta cambia anche ciò che i paleontologi pensavano della vita nella Formazione Bissekty. “Ci potrebbe essere stata una complessa interazione tra Ulughbegsaurus e altri dinosauri predatori più piccoli”, dice Zelenitsky, con specie di varie dimensioni del corpo che preferivano diverse specie di prede. E questo potrebbe aver impedito ai tirannosauri di vivere in grande.

Piccoli tirannosauri e grandi carcarodontosauri sono stati trovati in altri siti fossili prima. Nella roccia di 96 milioni di anni dello Utah sud-orientale, per esempio, i paleontologi hanno trovato le ossa di un grande carcharodontosauro chiamato Siats e un piccolo tirannosauro chiamato Moros. Ma la nuova scoperta, notano Zelenitsky e colleghi, è la più giovane occorrenza di questa relazione carnivora che proviene da un tempo poco conosciuto appena prima dell’ascesa dei tirannosauri.

I paleontologi non hanno una comprensione uniforme dell’età dei dinosauri. Dove si trovano i fossili, quanto sono accessibili ai ricercatori, che tipo di domande i paleontologi vogliono studiare e altro ancora, influenzano i periodi di tempo che gli esperti sono arrivati a conoscere meglio. In termini di storia dei dinosauri, gli esperti stanno lottando per capire la parte del Cretaceo tra circa 80 e 125 milioni di anni fa. Questo perché quel periodo sembra essere stato un periodo di cambiamenti significativi. In quella finestra, i carcharodontosauri nell’emisfero settentrionale sono passati da predatori apicali a inesistenti, e in loro assenza i tirannosauri hanno cominciato a diventare sempre più grandi.

Zelenitsky e colleghi hanno tracciato questa tendenza guardando le dimensioni del corpo sia dei tirannosauri che degli allosauroidi, il gruppo di grandi dinosauri carnivori che include i carcharodontosauri. Circa 160 milioni di anni fa, per esempio, il primo tirannosauro Guanlong dell’antica Cina è stato messo in ombra dal molto più grande Sinraptor. La stessa relazione è evidente nel primo Cretaceo, 125 milioni di anni fa, quando il tirannosauro Eotyrannus viveva accanto al più grande Neovenator nell’Inghilterra preistorica. La co-occorrenza di Ulughbegsaurus e del piccolo tirannosauro Timurlengia si adatta a questo stesso modello. “Per molte decine di milioni di anni, i tirannosauri sono stati i sostituti degli allosauroidi”, dice Brusatte.

Solo in ambienti dove i grandi carnivori concorrenti erano assenti, i tirannosauri diventavano grandi. Circa 125 milioni di anni fa, per esempio, la Cina del primo Cretaceo ospitava un grande tirannosauro lungo 30 piedi chiamato Yutyrannus. I paleontologi non hanno scoperto alcun grande carnivoro concorrente nelle stesse rocce, in linea con la tendenza che i tirannosauri fiorirono solo in assenza di concorrenza. La tendenza è particolarmente evidente dopo gli 80 milioni di anni. A questo punto, i carcharodontosauri non potevano più essere trovati negli habitat dell’emisfero settentrionale che dominavano e tirannosauri enormi come Dynamoterror e Gorgosaurus si stavano evolvendo.

“Penso che qualsiasi scoperta che possiamo fare in o intorno alla finestra di 90-80 milioni di anni può aiutare a far luce su questo intervallo poco conosciuto di ecosistemi dominati dai dinosauri”, dice Zelenitsky. Anche se la relazione tra tirannosauri, dimensioni del corpo e carnivori concorrenti ora sembra chiara, i paleontologi non sanno ancora perché i carcharodontosauri hanno lasciato il loro ruolo come i più grandi predatori dell’emisfero settentrionale. È improbabile che i tirannosauri si siano semplicemente fatti strada con gli artigli. “Dato che gli allosauroidi stavano trattenendo i tirannosauri per così tante decine di milioni di anni”, dice Brusatte, “non posso immaginare che i tirannosauri abbiano improvvisamente capito come superare gli allosauroidi”.

Qualcos’altro deve essere successo, con i cambiamenti degli ambienti antichi – incluso un cambiamento nella disponibilità delle specie di prede – che è un’ipotesi favorita. “Non sappiamo perché questi dinosauri hanno perso il loro posto come predatori principali, ma forse era legato ai cambiamenti ambientali che avrebbero alterato le comunità di dinosauri erbivori in questa finestra di tempo o intorno ad essa”, nota Zelenitsky. Saranno necessari più fossili per indagare ulteriormente, per tracciare come un gruppo di impressionanti carnivori abbia ceduto la fase evolutiva ai loro successori spaccaossa.