Gli astronomi scoprono quando l’asteroide Bennu ha colpito lo spazio vicino alla Terra

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L’analisi delle fotografie dei crateri sulla superficie dell’asteroide Bennu ha mostrato che è entrato nello spazio vicino alla Terra circa 1,75 milioni di anni fa. Le conclusioni degli scienziati planetari sono state pubblicate sulla rivista scientifica Nature.

“Abbiamo calcolato quanti piccoli crateri con un diametro di 50 cm o meno sulla superficie di Bennu. Sono sorti relativamente di recente, quando questo asteroide ha lasciato la fascia principale ed è entrato nello spazio vicino alla Terra. Lo studio di questi crateri mostra che ciò è accaduto non più tardi di 1,75 milioni di anni. indietro “, scrivono i ricercatori.

La missione OSIRIS-REx studia l’asteroide Bennu, un piccolo corpo celeste del gruppo Apollo, scoperto nel 2013. La stazione interplanetaria è stata inviata all’asteroide nel settembre 2016 ed è entrata nell’orbita di Bennu alla fine di dicembre 2018. L’obiettivo di OSIRIS-REx è compilare una mappa geologica di un corpo celeste e fornire campioni di suolo dalla sua superficie alla Terra. Studiarlo permetterà agli astronomi di saperne di più sulla struttura della materia primordiale dell’universo, di cui si suppone sia composto Bennu.

Le prime osservazioni hanno mostrato che la superficie di Bennu è ricoperta da grandi ciottoli e le sue rocce contengono molta acqua. Questo lo ha reso particolarmente interessante in termini di studio di come si è formato il sistema solare.

Ulteriori dati hanno mostrato che la densità della sostanza dell’asteroide è piuttosto bassa e all’interno delle sue profondità sono nascosti molti vuoti, che sono distribuiti in modo piuttosto irregolare in tutto il corpo celeste. Inoltre, gli scienziati hanno trovato indizi dell’esistenza di rocce che sono sorte come risultato del flusso di corsi d’acqua sulla sua superficie. Ciò ha reso i campioni di materia ottenuti da OSIRIS-REx la scorsa settimana particolarmente interessanti da analizzare.

Determinare l’origine di questi campioni e studiarli richiede una chiara comprensione di come e quando Bennu è entrato nello spazio vicino alla Terra e di come le sue collisioni con altri asteroidi hanno influenzato la composizione e la struttura della sua superficie.

La storia del vagabondaggio dell’asteroide

Per scoprirlo, gli scienziati della NASA hanno analizzato le immagini della telecamera OCAMS, installata a bordo di OSIRIS-REx. Grazie all’alta risoluzione di queste fotografie, 1-3 cm per pixel, gli scienziati hanno identificato tutti i piccoli crateri che esistono sia sull’asteroide stesso che all’interno dei ciottoli sparsi sulla sua superficie.

Di norma, più grande è il cratere, più tempo è trascorso dalla sua formazione. Tali strutture riempiono gradualmente detriti e regolite, a seguito delle quali diventano invisibili agli osservatori. Pertanto, possono essere utilizzati per stimare l’età dei corpi celesti e l’ora del loro arrivo nelle regioni interne del sistema solare, dove le collisioni di grandi asteroidi sono estremamente rare.

Secondo gli specialisti della missione OSIRIS-REx, gli stessi crateri possono essere utilizzati per valutare la forza degli impatti degli asteroidi, a causa della quale si sono formati. Inoltre, possono essere utilizzati per scoprire con quale velocità si stavano muovendo gli oggetti che si sono scontrati con l’asteroide e quanto erano forti le rocce del suo interno. Sulla base di considerazioni simili, gli specialisti della NASA hanno riscritto tutti i crateri con un diametro di 50 cm e meno.

L’analisi di questi dati ha mostrato che Bennu è entrato nello spazio vicino alla Terra relativamente di recente. Inoltre, gli scienziati hanno scoperto che per tutto il tempo in cui l’asteroide si trova nello spazio vicino alla Terra, si scontra con circa lo stesso set di microasteroidi della Terra e della Luna e inoltre non ha subito collisioni gravi con oggetti di grandi dimensioni.

Ciò suggerisce che Bennu conserva ancora tracce di collisioni che ha sperimentato all’interno della fascia principale degli asteroidi e che l’asteroide è cambiato poco da allora. D’altra parte, le collisioni con micrometeoriti hanno un effetto inaspettatamente forte sulla sua superficie, il che suggerisce che sotto l’azione di questa forma di “erosione cosmica”, gli asteroidi vicini alla Terra possono collassare rapidamente. Questo è importante da capire per valutare l’età di altri asteroidi vicini alla Terra, hanno concluso gli scienziati.

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