I primi anni di vita dei Neanderthal

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Un nuovo studio pubblicato negli Atti dell’Accademia Nazionale delle Scienze rivela che la moderna strategia infermieristica umana , con inizio dello svezzamento da 5 a 6 mesi, era presente tra i Neanderthal che vivevano tra 70.000 e 50.000 anni fa in quella che oggi è l’Italia.

La misura in cui i Neanderthal differiscono dall’Homo sapiens è al centro di molti studi sull’evoluzione umana.

C’è dibattito sul loro ritmo di crescita e sui vincoli metabolici della prima infanzia, entrambi ancora poco conosciuti.

“L’inizio dello svezzamento è legato alla fisiologia piuttosto che a fattori culturali”, ha detto la co-autrice della dott.ssa Alessia Nava, ricercatrice presso il Dipartimento di Scienze Maxillo-Facciali dell’Università La Sapienza di Roma e il Centro di Ricerca di Biologia Scheletrica dell’Università di Roma. Kent.

“Nell’uomo moderno, infatti, la prima introduzione di cibo solido avviene intorno ai 6 mesi di età quando il bambino ha bisogno di un approvvigionamento alimentare più energetico, ed è condiviso da culture e società molto diverse”.

“Ora, sappiamo che anche i Neanderthal hanno iniziato a svezzare i loro figli quando lo fanno gli esseri umani moderni.”

“In particolare, rispetto ad altri primati, è altamente concepibile che l’elevata richiesta di energia del cervello umano in crescita inneschi l’introduzione precoce di cibi solidi nella dieta dei bambini”, ha detto il co-primo autore, il dott. Federico Lugli, ricercatore dell’Università di Bologna.

Nello studio, gli scienziati hanno analizzato una serie senza precedenti di denti fossili provenienti da siti archeologici dell’Italia nord-orientale.

Questi quattro denti da latte includono tre uomini di Neanderthal, datati tra 70.000 e 50.000 anni fa, e un essere umano moderno del Paleolitico superiore inferiore come esemplare comparativo.

“I nostri risultati implicano richieste energetiche simili durante la prima infanzia e un ritmo di crescita ravvicinato tra Homo sapiens e Neanderthal”, ha detto il co-autore senior Dr. Stefano Benazzi, ricercatore presso il Dipartimento di Beni Culturali dell’Università di Bologna e il Dipartimento di Human Evolution presso il Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology.

“Presi insieme, questi fattori potrebbero suggerire che i neonati di Neanderthal avevano un peso simile a quello dei neonati umani moderni, indicando una probabile storia gestazionale simile e un’ontogenesi della prima infanzia e un intervallo tra le nascite potenzialmente più breve”.

Utilizzando analisi degli isotopi dello stronzio risolte nel tempo, gli autori hanno anche raccolto dati sulla mobilità regionale dei Neanderthal.

“I Neanderthal erano meno mobili di quanto precedentemente suggerito da altri scienziati”, ha detto il co-autore senior Dr. Wolfgang Müller, ricercatore presso l’Istituto di geoscienze e il Frankfurt Isotope and Element Research Center presso la Goethe University di Francoforte.

“La firma dell’isotopo di stronzio registrata nei loro denti indica infatti che hanno trascorso la maggior parte del tempo vicino a casa loro”.

“Ciò riflette un modello mentale molto moderno e un probabile uso ponderato delle risorse locali”.

“Nonostante il generale raffreddamento durante il periodo di interesse, l’Italia nord-orientale è stata quasi sempre un luogo ricco di cibo, variabilità ecologica e grotte, spiegando in ultima analisi la sopravvivenza dei Neanderthal in questa regione fino a circa 45.000 anni fa”, ha detto l’autore co-senior Dr Marco Peresani, ricercatore presso l’Istituto di Geologia Ambientale e Geoingegneria-IGAG CNR e Dipartimento di Lettere e Filosofia dell’Università degli Studi di Ferrara.

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