I veri dinosauri: cosa erano veramente

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Grazie alla più recente tecnologia scientifica e ad un numero enorme di nuovi fossili, i paleontologi stanno cambiando tutte le nostre idee su questi antichi animali, dal colore della loro pelle e delle loro piume a come sono cresciuti, vissuti ed evoluti.

Londra. Fredda giornata di gennaio. Suzanne Madment è in riva al lago e guarda uno stormo di dinosauri.

Madment, un impiegato del British Museum of Natural History, venne con me al Crystal Palace Park, dove nel 1854 fu aperta la prima mostra di sculture di dinosauri al mondo. Le statue hanno avuto un enorme successo e hanno dato origine alla “dipendenza dai dinosauri”, che fino ad ora non si è placata. Molto prima di Jurassic Park, 2 milioni di persone all’anno venivano a vedere i dinosauri del Crystal Palace. Persino Charles Dickens ha menzionato una delle lucertole di Bleak House.

Per uno sguardo più da vicino alle sculture di 166 anni, Ellinor Michelle e Sarah Jane Slaughter, membri del consiglio dell’organizzazione no profit Crystal Palace Dinosaur Friends, ci accompagnano a terra mentre indossiamo stivali da wading attraversando lo stagno. Non appena sono entrato in acqua, inciampo, cado e esco sull’isola fradicio fino in fondo, diffondendo l’odore del fango intorno. “Benvenuto a Dinosaur Island!” Slaughter ride.

Le sculture verde chiaro che svettano sui muschi e sulle felci sembrano imponenti, persino maestose. I due iguanodonti sembrano davvero enormi iguane con protuberanze sui loro volti: oggi gli scienziati sanno che in realtà erano spine sui loro pollici. Si vorrebbe chiamare con disprezzo i dinosauri del Crystal Palace obsoleti. Ma Maidment la pensa diversamente: per lei è un monumento alla scienza avanzata del tempo, perché i creatori delle sculture procedevano dal confronto dei pochi fossili a loro disposizione con animali moderni.

I veri dinosauri cosa erano veramente
Circa 166 milioni di anni fa, nell’attuale Oxfordshire, nel Regno Unito, la terra tremava sotto il pesante battistrada del primo dinosauro scientificamente descritto, il Megalosaurus. L’autore dell’immagine scultorea di questo animale, installato nel 1850 in un parco londinese vicino al Crystal Palace, ha fatto capolino alcuni dettagli dei moderni coccodrilli. Gli scienziati oggi sanno che il Megalosaurus camminava su due gambe.

Gli scienziati stanno ancora usando lo stesso metodo per ricreare l’aspetto di antiche creature fantastiche quando riempiono i vuoti al posto dei tessuti molli. Gli scheletri non hanno guance, dice Maidment, quando ci fermiamo tra due statue, “ma le stiamo rimodellando perché ha senso: gli animali moderni hanno le guance”. Gli scultori che hanno lavorato nel parco hanno seguito lo stesso principio.

Sono passati quasi due secoli e ora i ricercatori sanno molto di più sui dinosauri di quanto i creatori delle sculture, situate oggi nel Crystal Palace Park, immaginassero nei loro sogni più sfrenati. Oggi è in atto una nuova rivoluzione nella nostra conoscenza dei dinosauri. Di conseguenza, dobbiamo abbandonare alcune delle opinioni popolari su questi antichi animali.

Negli ultimi anni, gli scienziati hanno estratto cinque dozzine di nuovi fossili di dinosauri all’anno: mezzo secolo fa, era impossibile immaginare un tale tasso. Il bestiario in continua crescita include animali di tutte le dimensioni, dai minuscoli volantini con ali simili a pipistrelli agli erbivori dal collo lungo, i più grandi abitanti della terra nella storia della Terra.

Tomografi medici, acceleratori di particelle e tecniche di analisi chimica consentono ai ricercatori di separare virtualmente la pietra dall’osso e vedere minuscoli segni di fossili. “L’età d’oro della scoperta dei dinosauri è adesso”, afferma Steve Brusatti, paleontologo dell’Università di Edimburgo.

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I fondi del museo non si limitano alle esposizioni: molti fossili sono conservati e studiati qui. Il British Museum of Natural History contiene le ossa dell’unico adraticlite conosciuto, il più antico stegosauro trovato. Nel 2019, un gruppo di scienziati guidato dall’impiegata del museo Suzanne Maidment ha dichiarato che l’adraticlite è un rappresentante di un nuovo genere separato. Il motivo, in particolare, era l’osso della zampa anteriore (nella foto: è lei che tiene nelle mani di Maidment).

Non c’è da stupirsi che l’interesse per i dinosauri non diminuirà. Per 150 milioni di anni hanno regnato sulla Terra in tutti gli attuali sette continenti. I dinosauri erano animali di grande successo. Secondo Brusatti e i suoi colleghi, ad oggi sono state descritte più di 1100 specie di dinosauri, e questa è solo una piccola parte, poiché la fossilizzazione dei resti non è avvenuta ovunque, ma solo in determinate condizioni. In questo caso, la storia dei dinosauri non è stata interrotta. Dopotutto, quando un asteroide si è schiantato nella penisola messicana dello Yucatan 66 milioni di anni fa, sterminando tre quarti delle creature viventi sulla Terra, un gruppo di dinosauri è sopravvissuto: queste sono le creature piumate che chiamiamo uccelli.

Fu solo nel 1820 che la scienza iniziò a studiare sistematicamente i dinosauri, ma ciò che abbiamo imparato finora ci permette di capire come le condizioni in continua evoluzione del nostro pianeta influenzano gli animali terrestri. I continenti si divisero e si ricongiunsero, diventando sempre più caldi, i livelli del mare si alzavano e si abbassavano ei dinosauri vivevano ancora. Quali lezioni possiamo trarre dalla loro risposta ai cambiamenti ambientali e dalla loro capacità di adattamento? Per rispondere a queste domande globali, è necessario cercare fossili in tutto il mondo e oggi i paleontologi stanno lavorando in modo più produttivo che mai.

Una delle regioni più ricche al mondo di nuovi ritrovamenti è il Nord Africa. Quando si nuota per il caldo di quaranta gradi nel Sahara marocchino, è difficile immaginare che i fiumi una volta scorressero qui. Tuttavia, il ricercatore del National Geographic Nizar Ibrahim e il suo team sono tornati qui nel corso degli anni alla ricerca di uno dei dinosauri più sorprendenti mai scoperti: il mostro fluviale Spinosaurus aegyptiacus.

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Nizar Ibrahim (al centro) e colleghi, i paleontologi Simone Maganuko (a sinistra) e Cristiano Dal Sasso, esaminano le ossa di uno spinosauro scoperte di recente, seduto in un angusto laboratorio dell’Università marocchina Hassan II. “Per me studiare i fossili è come creare”, dice Dal Sasso. “Resusciti un animale raccogliendolo pezzo per pezzo.”

Il primo spinosauro è stato trovato in Egitto negli anni ’10; quella copia fu conservata in Germania e morì in uno dei bombardamenti della seconda guerra mondiale.

Tuttavia, descrizioni che ci sono pervenute in un diario di campo, schizzi e fotografie, così come frammenti di ossa e denti trovati nello stesso ventesimo secolo, indicavano che questa misteriosa creatura con una cresta sul dorso era in qualche modo collegata all’acqua. Ad esempio, i denti affusolati di uno spinosauro erano ottimi per la pesca e i paleontologi hanno suggerito che strappasse il pesce dall’acqua mentre vagava in acque poco profonde. E nel 2014, Ibrahim ei suoi colleghi hanno fatto scalpore: dopo aver descritto una parte dello scheletro di uno spinosauro trovato in Marocco, hanno detto che la loro scoperta testimonia una cosa: questa lucertola ha trascorso la maggior parte della sua vita in acqua.

olendo sostenere le loro affermazioni, Ibrahim e il suo team, con il supporto della National Geographic Society, sono tornati sul sito nel 2018 nella speranza di trovare nuovi frammenti di uno scheletro di spinosauro. Gli scavi furono difficili, ma tuttavia i paleontologi finalmente iniziarono a scavare vertebre dopo vertebre (a volte erano solo pochi minuti o centimetri l’una dall’altra) dalla coda di uno spinosauro. I partecipanti allo scavo furono così entusiasti dell’abbondanza di fossili che iniziarono a battere il ritmo con martelli geologici e iniziarono a cantare.

La coda che hanno scavato, che ricorda un remo di cinque metri (la sua descrizione è stata pubblicata quest’anno sulla rivista Nature), è l’adattamento più inequivocabile allo stile di vita acquatico che sia mai stato trovato in un grande dinosauro carnivoro. “Questa scoperta diventerà un simbolo, un segno distintivo della paleontologia africana”, ha detto Ibrahim.

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Oggi, con le continue scoperte sui dinosauri, la domanda di modelli aggiornati è in crescita. Nel comune di Fossalta di Piave (Italia) Guzun Ion di DI.MA. Dino Makers, che produce manichini per musei, sta modellando una coda ridisegnata per una statua a grandezza naturale di un giovane spinosauro – 10,5 metri di lunghezza.

La storia della scoperta dello spinosauro, con i suoi dintorni desertici ei suoi segreti, è come presa dalla sceneggiatura di un film d’avventura. Ulteriori studi sulla coda fossilizzata mostrano come la ricerca sui dinosauri si sia trasformata negli ultimi anni.

Nel corso del suo lavoro, Ibrahim è andato da Casablanca a Cambridge, o meglio, al laboratorio del biologo George Lauder all’Università di Harvard. Lauder ammette di non essere un paleontologo, ma uno specialista nel movimento degli animali in acqua: con l’aiuto di robot e telecamere ad alta velocità, George studia come nuotano.

Per testare il movimento dello spinosauro, Lauder attacca una replica di 20 centimetri della coda, fatta di plastica arancione, a un’asta di metallo collegata a un trasduttore di potenza da $ 5.000 – parte di una “pinna caudale” robotica sospesa dal soffitto. La coda viene calata nell’acqua, dove prende vita e inizia a sferzare da una parte all’altra, ei dati da essa vanno ai computer in piedi nelle vicinanze.

I risultati sperimentali mostrano che la coda di uno spinosauro ha prodotto una spinta nell’acqua più di otto volte più potente delle code dei suoi parenti terrestri. Una bestia più lunga di un tirannosauro, a quanto pare, nuotava lungo i fiumi come un coccodrillo. “Tutto è iniziato con il fatto che un paleontologo, uno specialista in dinosauri, ha contattato un altro paleontologo, e che – con uno specialista in biorobot-pesce – ha detto il capo dell’esperimento, un paleontologo di Harvard Stephanie Pearce. “Per una ricerca scientifica all’avanguardia, è necessario riunire un team di professionisti provenienti da diversi campi”.

Tale sperimentazione interdisciplinare è una parte essenziale della ricerca sui dinosauri. I computer moderni consentono agli scienziati di elaborare enormi quantità di dati sulle caratteristiche strutturali dello scheletro e costruire un albero genealogico di diversi dinosauri. Un attento esame delle sezioni di osso sottilissime consente di scoprire tutti i dettagli dei picchi di crescita: quando sono iniziati e per quanto tempo sono durati. E utilizzando gli stessi modelli informatici che prevedono il cambiamento climatico, i paleontologi possono virtualmente abbattere un asteroide sulla Terra, imitando quello caduto 66 milioni di anni fa, e vedere come l’habitat dei dinosauri si sta restringendo.

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Trovato nel 1914 ed esposto al British Museum of Natural History, questo mantellisaurus è stato a lungo considerato un iguanodonte fino a quando gli scienziati lo hanno identificato come un genere nel 2007. Vecchio di circa 125 milioni di anni, questo fossile è uno degli scheletri di dinosauro più completi mai trovati nel Regno Unito.

Poche tecnologie hanno cambiato il modo in cui vediamo i dinosauri come le scansioni TC. “Ora possiamo caricare tutte queste ossa in un computer e farne quello che vogliamo”, afferma Lawrence Whitmer, paleontologo dell’Università dell’Ohio. “Completando i frammenti mancanti, conducendo test di resistenza, comprendiamo meglio come funzionavano questi animali”.

Inoltre, la risonanza magnetica ha eliminato il triste dilemma che i paleontologi hanno affrontato prima: se sacrificare le impronte dei tessuti molli per arrivare alle ossa. Ora puoi separare le ossa dalla pietra nella realtà virtuale. “Non si può fare a meno di chiedersi quanto di tutto sia passato inosservato o sprecato”, si lamenta Mark Whitton, paleoartista dell’Università di Portsmouth (Regno Unito).

Le nuove tecnologie hanno portato una valanga di scoperte. Recentemente, Whitmer ha dimostrato con l’aiuto della risonanza magnetica che i principali gruppi di dinosauri nel corso dell’evoluzione hanno sviluppato una sorta di sistemi di condizionamento che non permettevano al cervello di surriscaldarsi. Nei dinosauri rivestiti di armature, come l’anchilosauro euplocephalus, i canali nasali si sviluppavano in un labirinto di tubi di ventilazione che consentivano all’animale di liberarsi del calore in eccesso durante la respirazione e raffreddavano il sangue che andava al cervello. Ma i grandi predatori, come il tirannosauro, scaricavano il calore in eccesso usando grandi seni nel muso. Come un fabbro di pellicce, il dinosauro tese le mascelle, spingendo l’aria nei seni, e poi la respinse, in modo che l’umidità in essi evaporasse, rimuovendo il calore.

La tomografia dà un’idea del movimento dei dinosauri e di come il loro corpo è cambiato durante il processo di crescita. Basato su riprese a raggi X e animazione al computer di alligatori e uccelli, Ryan Carney dell’Università della Florida del sud nel 2016 ha costruito un modello 3D che mostrava che il dinosauro piumato Archaeopteryx poteva decollare da solo sbattendo le ali. E per capire come l’erbivoro Mussaurus della Patagonia è cresciuto e si è sviluppato, lo scienziato argentino Alejandro Otero ha raccolto scansioni delle sue ossa in un computer e ha costruito una simulazione della posizione del corpo in diversi periodi della vita. Come i bambini umani, i cuccioli di Muszaurus si muovevano su quattro arti e quando sono cresciuti hanno iniziato a camminare più o meno direttamente su due.

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Per più di due decenni, una linea di cadaveri di animali congelati, tra cui questo coccodrillo siamese, è passata attraverso gli scanner CT dell’O’Bleness Hospital in Ohio. Lawrence Whitmer, un paleontologo della vicina Ohio University, utilizza scansioni di animali moderni per ricostruire e comprendere l’anatomia dei dinosauri estinti.

Più i paleontologi approfondiscono ogni pezzo di osso, più dettagli preziosi possono ottenere, il che significa che hanno dovuto migliorare seriamente i loro strumenti.

Alla periferia nord-occidentale della Grenoble francese, su un promontorio triangolare formato dalla confluenza di fiumi, un grande anello grigio sporge dallo smog – una circonferenza di circa 850 metri. Questo strano design – l’European Synchrotron Radiation Facility (ESRF) – è diventato una mecca per i paleontologi negli ultimi anni, grazie a uno dei ricercatori qui, Paul Tafforo.

ESRF è un acceleratore di particelle che accelera gli elettroni avvicinandosi alla velocità della luce. Quando un flusso di elettroni fa un cerchio attorno all’acceleratore, i magneti lungo le pareti lo piegano. Questa destabilizzazione fa sì che le particelle emettano potenti raggi X, che vengono utilizzati dai ricercatori per studiare nuovi materiali e farmaci.

E Tafforo, con l’aiuto di questo acceleratore, esamina le profondità dei fossili, che sono troppo resistenti per un tomografo convenzionale, e riceve immagini di una risoluzione così alta, che non è disponibile per la risonanza magnetica.

I moderni strumenti utilizzati per studiare i fossili possono distinguere caratteristiche più di cento volte più piccole di un globulo rosso.

Dennis Futenu dell’Università di Uppsala (Svezia), il potere dell’ESRF ha fatto un miracolo: con l’aiuto di una radiografia, Futen ha virtualmente tagliato il fossile dell’Archaeopteryx ed ha esaminato la sezione trasversale delle ossa in grande dettaglio. Poiché le ossa devono sopportare molte sollecitazioni durante il volo, la loro geometria può dire esattamente come ha volato l’animale.

Sebbene l’anatomia dell’Archeopterige non gli permettesse di sbattere le ali come fanno gli uccelli di oggi, la sezione trasversale delle sue ossa delle ali è molto simile a quella dei fagiani odierni, uccelli che effettuano brevi voli. La scoperta ci permette di immaginare come l’Archaeopteryx, un classico esempio del passaggio dai dinosauri agli uccelli, svolazzasse da un luogo all’altro negli arcipelaghi del Giurassico, dove visse 150 milioni di anni fa.

Kimi Chappell dell’Università del Witwatersrand, in Sud Africa, ha utilizzato l’ESRF per guardare all’interno delle prime uova di dinosauro trovate, le uova del massospondil erbivoro sudafricano. I raggi X le hanno permesso di ricostruire crani embrionali, fino a denti minuscoli che sono caduti o sono stati assorbiti prima della schiusa. Gli embrioni dei gechi moderni hanno tali protozoi, sebbene il più vicino antenato comune di gechi e dinosauri sia vissuto più di un quarto di miliardo di anni fa. Quindi i gechi hanno contribuito a concludere che gli embrioni dei massospondili sono morti dopo aver trascorso tre quinti del tempo prescritto nelle uova, più di 200 milioni di anni fa. “Ora sono diventati molto più reali per me”, ammette Kimi.

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L’Hesperornis (sopra), un protobird del Cretaceo, è un lontano parente della celofisi dei primi teropodi, il cui cranio è tenuto nelle mani del paleontologo Bart-Anjan Ballar dell’Università di Yale. La sua ricerca mostra che nel corso dell’evoluzione, il cranio degli uccelli adulti ha mantenuto la flessibilità che i dinosauri hanno perso man mano che crescevano; è così che sono sorti i prerequisiti per la formazione del becco dell’uccello.

Ogni primavera, quando in tutta la capitale cinese fioriscono ciliegie e prugne, l’Istituto di Paleontologia e Paleoantropologia dei Vertebrati di Pechino accoglie il proprio simbolo della fragilità dell’esistenza. Jingmai O’Connor ammira questa scena: gargoyle a forma di teste di pesci antichi, dinosauri e gatti dai denti a sciabola guardano dalle pareti dell’edificio principale gli scolari che ridono. “È quasi come una Disneyland paleontologica”, osserva Jingmai.

All’interno, tuttavia, l’istituto è più simile a una macchina del tempo che a un parco di divertimenti. Dagli anni ’90, contadini, scienziati e commercianti di fossili che lavorano nella provincia del Liaoning nord-orientale della Cina hanno portato qui centinaia di fossili.

Un eccellente esempio delle nozioni in continua evoluzione dei dinosauri sono gli Scansoriopterigidi (ti spezzerai la lingua!), Un gruppo poco conosciuto di dinosauri giurassici. In precedenza, si credeva che le dita di dieci centimetri fossero necessarie a questi animali delle dimensioni di un corvo per estrarre gli insetti da sotto la corteccia. Tuttavia, nel 2015, gli scienziati dell’Istituto di Pechino hanno descritto un membro di questo gruppo che si è rivelato essere un ramo senza uscita dell’evoluzione del volo. A differenza di tutti i parenti, il dinosauro e il qi avevano ali palmate, come quelle di un pipistrello, attaccate a lunghe dita e processi ossei sui polsi. “È così che una copia molto importante, si potrebbe dire, ha trasformato tutte le nostre idee”, riassume O’Connor.

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Goatzin, originario del Sud America, mostra come gli arti dei dinosauri si siano trasformati in ali. A differenza di altri uccelli moderni, i pulcini hoazin hanno artigli sulle ali, simili a quelli dei dinosauri. Con il loro aiuto, i giovani hoatsin sfuggono ai predatori e si arrampicano su un albero se cadono in acqua.

I fossili cinesi non sono gli unici che conservano tracce di un’ampia varietà di tessuti. Nel 2014, i ricercatori hanno segnalato una rara scoperta nel Canada occidentale: un adrosauro Edmontosaurus regalis con una cresta di carne mummificata è stato trovato lì. Questo dinosauro è noto agli scienziati da quasi 100 anni, ma nessuno sospettava che avesse una tale decorazione. I fossili hanno dimostrato in precedenza che le parti del corpo sporgenti nei dinosauri, come negli animali moderni, servivano per identificare i parenti, attrarre individui del sesso opposto e difendere il loro status sociale.

A volte, i ricercatori possono persino trarre conclusioni sulle proprietà chimiche di alcuni tessuti animali. Nel 2008, un gruppo di scienziati guidato da Jacob Winter, che ora lavora presso l’Università di Bristol (Regno Unito), ha scoperto che i melanosomi, minuscoli sacchi intracellulari pieni di pigmento di melanina, possono fossilizzarsi – fossilizzarsi. Questa scoperta ha permesso di fare una cosa senza precedenti: determinare di che colore erano la pelle e le piume dei dinosauri, in base alla forma, alle dimensioni e alla posizione dei melanosomi. Qui però ci sono delle riserve: il colore è formato non solo dalla melanina, ma anche da altri pigmenti. Tuttavia, le ultime scoperte sono sorprendenti: si scopre che il dinosauro piumato Anchiornis, che viveva nel territorio della Cina moderna, aveva una cresta rossastra; l’antico psittacosauro ceratopsico aveva una pelle bruno-rossastra, l’antica colorazione protettiva dei dinosauri.

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Lawrence Whitmer esamina un teschio di Tyrannosaurus rex nel suo laboratorio dell’Università dell’Ohio. La forma del cranio suggerisce che il tirannosauro avesse un ottimo senso dell’olfatto. Uno studio del 2019 ha dimostrato che aveva una volta e mezza più geni responsabili dei recettori olfattivi rispetto agli umani, gli scienziati sono giunti a questa conclusione confrontando le dimensioni comparative della regione del cervello che elabora gli odori.

Probabilmente, anche altre parti degli organismi viventi sono riuscite a superare l’abisso dei tempi. Negli anni 2000, la paleontologa della North Carolina State University Mary Schweitzer fece colpo quando scoprì che i fossili di alcuni dinosauri (incluso il Tyrannosaurus rex) contenevano cellule, vasi sanguigni e forse anche tracce di proteine. Da allora, Schweitzer e altri scienziati, che, tra l’altro, stanno diventando sempre di più, si sono chiesti come potrebbero sopravvivere tali strutture biologiche e cosa si può imparare da loro.

Yasmina Wiemann, una studentessa laureata alla Yale University, macina un pezzo di osso di Allosaurus nel suo laboratorio per l’analisi. Versa la polvere in una provetta e mi chiede di versarvi la soluzione acida: la vedo sfrigolare, schiumare e diventare marrone scuro. Al microscopio, il sedimento risultante rivela pezzi porosi bruno-rossastri perforati da strisce curve nere. Non riesco a credere ai miei occhi. Questa melma marrone era una volta un tessuto ricco di proteine. E le strisce curve sono i contorni delle cellule ossee, cellule vissute più di 145 milioni di anni fa nel corpo di un predatore di dieci metri con i denti del Giurassico. Nel corso di milioni di anni, il calore e la pressione trasformano spesso questi resti microscopici. Ma, nonostante il suo stato alterato, tale materiale contiene informazioni inestimabili sulla vita e sul comportamento dei dinosauri.

In un articolo pubblicato nel 2018, Yasmina Wiemann ha dimostrato che quando alcune uova di dinosauro vengono illuminate con un raggio laser, la luce riflessa può rivelare tracce di protoporfirina e biliverdina distrutte, composti che danno alle uova degli uccelli moderni il loro colore e le loro macchie.

Quando le uova fossilizzate di Deinonychus, un parente del Velociraptor, sono state sottoposte a tale analisi, si è scoperto che avevano una tinta blu – sulla base della quale si può presumere che, come gli uccelli moderni, le cui uova sono di colore simile, i Deinonychus facessero nidi all’aria aperta e vi schiudessero pulcini.

Ma gli embrioni fossilizzati di un protoceratops trovati in Mongolia e un muszaur della Patagonia erano contemporaneamente in uova con un guscio coriaceo. La scoperta dice non solo che questi dinosauri seppellivano le loro uova nel terreno come le moderne tartarughe marine, ma anche che i primi dinosauri avevano uova altrettanto morbide. Questo fatto segna una nuova svolta nella storia evolutiva dei dinosauri, poiché ci consente di presumere che il guscio duro delle uova, che si trova in molti rappresentanti dell’intero superordine dei dinosauri, non sia stato ereditato da loro da un singolo antenato – in effetti, questo tratto è apparso indipendentemente almeno tre volte.

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Un embrione di pulcino macchiato, che brilla di un blu spettrale, attende il suo turno per essere esaminato al microscopio nel laboratorio di Ballard. Comprendendo come i geni controllano la crescita degli organismi, puoi capire come si sviluppano gli animali e imparare di più sui dinosauri e sui loro discendenti moderni.

I progressi scientifici ci consentono di imparare molto, ma prima di tutto ci mostrano che i dinosauri non erano noiosi spauracchi, come a volte vengono rappresentati nella cultura pop. Hanno attratto membri del sesso opposto con gioielli intricati e hanno combattuto i rivali per il loro status sociale. Hanno sofferto di fratture e infezioni. La loro vita era varia, piena di frenesia febbrile e preoccupazioni quotidiane, come la vita degli uccelli fuori dalla nostra finestra.

Un’intuizione arriva quando cammino nel laboratorio di Bart-Anjan Ballar. Un assistente professore alla Yale University sta cercando di capire come i dinosauri si siano trasformati in uccelli. Nel 2012, Ballar ha scoperto che i teschi di uccelli sono, in termini di sviluppo fisico, variazioni dei teschi di giovani dinosauri. Le ossa del cranio dei giovani dinosauri sono sottili e flessibili; erano queste qualità che permettevano agli uccelli di acquisire il becco. Ballar ha anche dimostrato che bloccando le vie molecolari chiave nel becco, la testa di un embrione di pulcino assomiglierebbe alla testa di un Archaeopteryx.

Nell’immagine al microscopio, l’ala di un embrione di quaglia è indistinguibile dalla zampa anteriore di un dinosauro dromaeosauride, anche per i muscoli e le ossa.

Dopo aver esaminato il “progetto” del corpo dell’uccello, Ballar ha trovato altri esempi sorprendenti di come gli embrioni di pulcini incarnino effettivamente la propria storia evolutiva. Qui mi mostra un’immagine al microscopio dell’ala di un embrione di quaglia, che assomiglia esattamente all’arto anteriore di un membro della famiglia dei dromaeosauridi. “Guarda! Questo è Deinonychus! ” Esclama Ballar, indicando lo schermo del laptop. Solo più vicino alla schiusa, l’arto viene riorganizzato e diventa simile all’ala del solito uccello.

Ho lasciato Yale, ma il piede della piccola quaglia mi resta a lungo davanti agli occhi. Scrivo di dinosauri da molto tempo e sono abituato a pensarci al passato. Ma sono ancora con noi – sotto forma di fantasmi che si nascondono nelle uova dei loro discendenti, uccelli.

Le connessioni tra passato e presente diventano ancora più chiare a Londra mentre la nostra passeggiata sull’Isola dei Dinosauri volge al termine. Il mondo delle antiche lucertole morì in un lampo di asteroidi; i dinosauri del Crystal Palace affrontano una morte più lenta. Le sculture sono elencate come patrimonio culturale del Regno Unito, ma a causa di una manutenzione insufficiente si sono incrinate in molti punti.

Chiedo a Suzanne Maidment come sarebbe il parco se i paleontologi di oggi lo avessero creato. Il mio interlocutore dà una risposta elegante: avrebbe sistemato gli uccelli qui. Proprio in questo momento, uno stormo di gabbiani vola sopra di loro e si siede rumorosamente sull’acqua. “Vedete, i dinosauri sono il gruppo più diversificato di vertebrati terrestri viventi”, dice Suzanne. “Non sono scomparsi da nessuna parte.”

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