La geologia del campo all’equatore di Marte indica un’antica megaflood

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Inondazioni di dimensioni inimmaginabili una volta hanno attraversato il cratere Gale sull’equatore di Marte circa 4 miliardi di anni fa – una scoperta che suggerisce la possibilità che la vita possa essere esistita lì, secondo i dati raccolti dal rover Curiosity della NASA e analizzati in un progetto congiunto da scienziati di Jackson State University, Cornell University, Jet Propulsion Laboratory e Università delle Hawaii.

La ricerca, “Deposits from Giant Floods in Gale Crater and Their Implications for the Climate of Early Mars”, è stata pubblicata il 5 novembre su Scientific Reports .

La furiosa mega alluvione – probabilmente provocata dal calore di un impatto meteoritico, che ha liberato il ghiaccio immagazzinato sulla superficie marziana – ha creato gigantesche increspature che sono strutture geologiche rivelatrici familiari agli scienziati sulla Terra.

“Abbiamo identificato megaflood per la prima volta utilizzando dati sedimentologici dettagliati osservati dal rover Curiosity”, ha detto il coautore Alberto G. Fairén, un astrobiologo in visita presso il College of Arts and Sciences. “I depositi lasciati dalle megaflood non erano stati precedentemente identificati con i dati dell’orbiter”.

Come nel caso della Terra, le caratteristiche geologiche, incluso il lavoro dell’acqua e del vento, sono state congelate nel tempo su Marte per circa 4 miliardi di anni. Queste caratteristiche trasmettono processi che hanno modellato la superficie di entrambi i pianeti in passato.

Questo caso include il verificarsi di gigantesche caratteristiche a forma di onda negli strati sedimentari del cratere Gale, spesso chiamati “megaripples” o antidune che sono alti circa 30 piedi e distanziati di circa 450 piedi l’uno dall’altro, secondo l’autore principale Ezat Heydari, professore di fisica alla Jackson State University.

Gli antidune sono indicativi di megafloods fluenti sul fondo del cratere Gale di Marte circa 4 miliardi di anni fa, che sono identici alle caratteristiche formate dallo scioglimento del ghiaccio sulla Terra circa 2 milioni di anni fa, ha detto Heydari.

La causa più probabile dell’inondazione di Marte è stata lo scioglimento del ghiaccio causato dal calore generato da un grande impatto, che ha rilasciato anidride carbonica e metano dai serbatoi ghiacciati del pianeta. Il vapore acqueo e il rilascio di gas combinati per produrre un breve periodo di condizioni calde e umide sul pianeta rosso.

La condensa ha formato nuvole di vapore acqueo, che a loro volta hanno creato piogge torrenziali, forse su tutto il pianeta. Quell’acqua è entrata nel Gale Crater, poi combinata con l’acqua che scendeva dal Monte Sharp (nel Gale Crater) per produrre gigantesche inondazioni improvvise che hanno depositato le creste di ghiaia nell’unità delle pianure di Hummocky e le formazioni di bande di creste e depressioni nell’unità striata.

Il team scientifico del rover Curiosity ha già stabilito che Gale Crater una volta aveva laghi e ruscelli persistenti nel passato antico. Questi specchi d’acqua longevi sono buoni indicatori che il cratere, così come il Monte Sharp al suo interno, erano in grado di sostenere la vita microbica.

“Early Mars era un pianeta estremamente attivo da un punto di vista geologico”, ha detto Fairén. “Il pianeta aveva le condizioni necessarie per supportare la presenza di acqua liquida sulla superficie e sulla Terra, dove c’è acqua, c’è vita.

“Quindi all’inizio Marte era un pianeta abitabile”, ha detto. “Era abitato? Questa è una domanda a cui il prossimo rover Perseverance … aiuterà a rispondere.”

Perseverance, lanciato da Cape Canaveral il 30 luglio, dovrebbe raggiungere Marte il 18 febbraio 2021.

Insieme a Fairén e Heydari sulla carta ci sono Jeffrey F. Schroeder, Fred J. Calef, Jason Van Beek e Timothy J. Parker, del Jet Propulsion Laboratory della NASA; e Scott K. Rowland, Università delle Hawaii.

Dati e finanziamenti sono stati forniti dalla NASA, dalla Malin Space Science Systems, dal Jet Propulsion Laboratory e dall’European Research Council.

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