Trovato il punto di impatto della cometa che ha causato l’estinzione dei dinosauri

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Gli astrofisici statunitensi hanno calcolato quale oggetto è entrato in collisione con la Terra alla fine del periodo Cretaceo e ha causato una catastrofe, durante la quale i dinosauri si sono estinti e quasi i tre quarti delle specie animali e vegetali che vivono sulla Terra sono morti.

Secondo gli autori, non era un asteroide, ma un frammento di una cometa di lungo periodo proveniente dalla nube di Oort, situata alla periferia del sistema solare. I risultati della ricerca sono  pubblicati  su Scientific Reports.

I ricercatori dell’Università di Harvard hanno avanzato una nuova ipotesi che spiega l’origine dell’oggetto da impatto che ha causato la formazione del cratere Chicxulub al largo della costa del Messico con un diametro di circa 180 chilometri e una profondità iniziale fino a 20 chilometri. In precedenza, si credeva che fosse un asteroide di diverse decine di chilometri di dimensione, ma da dove provenisse era ancora un mistero.

Utilizzando analisi statistiche e modelli gravitazionali, gli autori hanno dimostrato che si trattava in realtà di una cometa proveniente dalla nube di Oort ai margini del sistema solare, spinta fuori rotta dal campo gravitazionale di Giove e puntata verso il sole. La forza delle maree di quest’ultimo la fece a pezzi, una delle quali entrò in collisione con la Terra.

“In sostanza, Giove agisce come una specie di flipper”, ha detto in un comunicato stampa di Harvard l’astrofisico Amir Siraj, uno degli autori dello studio. “Lancia le comete di lungo periodo in arrivo in orbite che le avvicinano al Sole.”

Secondo i calcoli dei ricercatori, tali comete di lungo periodo, che impiegano circa 200 anni per orbitare attorno al Sole, devono scontrarsi con la Terra ogni 250-730 milioni di anni. Questo è circa dieci volte più spesso di quanto si pensasse in precedenza. Inoltre, le simulazioni hanno dimostrato che circa il 20% delle comete di lungo periodo viene distrutto nel sistema solare interno a causa dell’attrazione gravitazionale del sole.

“La distruzione non è per lo più dovuta allo scioglimento, che consuma solo una piccola frazione della massa della cometa, ma a causa delle forze di marea. chiamata distruzione delle maree, e così le grandi comete che si avvicinano molto al Sole si scompongono in quelle più piccole. E c’è una probabilità statistica che queste comete più piccole entrino in collisione con la Terra “.

La nuova ipotesi spiega anche meglio la composizione del corpo sorprendente. Le prove trovate in Chicxulub e altri crateri simili suggeriscono che gli oggetti che li hanno generati erano di composizione primitiva, corrispondente a condriti carboniose. Ma solo un decimo degli asteroidi della fascia principale degli asteroidi situata tra le orbite di Giove e  Marte  ha una tale composizione, e le comete di lungo periodo, al contrario, sono per lo più composte da materiale di condrite carboniosa.

“La nostra ipotesi prevede che altri crateri della dimensione di Chicxulub sulla Terra possano corrispondere a un proiettile con una composizione primitiva, che non è tipica degli asteroidi ordinari nella fascia principale”, scrivono i ricercatori nell’articolo.

Stiamo parlando principalmente del più grande cratere confermato sulla Terra – Vredefort in Sud Africa, che si è formato circa due miliardi di anni fa, e del cratere Zhamanshin in Kazakistan – il più grande negli ultimi milioni di anni.

Gli autori ritengono che la frequenza di tali eventi di grande impatto confermi i loro calcoli basati sul meccanismo di distruzione delle maree di grandi comete di lungo periodo delle dimensioni dell’oggetto Chicxulub, originate dalla nube di Oort.

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