Una miscela di materia organica e acqua ghiacciata trovata su Titano

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Gli astronomi hanno notato che i crateri da impatto vicino all’equatore di Titano hanno un aspetto diverso rispetto alle latitudini temperate: questo sembra essere dovuto alle differenze di clima in queste parti del satellite. La luna di Saturno, Titano, è uno dei corpi più dinamici e insoliti dell’intero sistema solare.

Come sulla Terra, le nuvole piove a dirotto, riempiendo i fiumi, e si fondono in laghi piuttosto vasti e persino nei mari polari. Tuttavia, a temperature piuttosto basse, l’acqua su Titano rimane ghiacciata, formando la solida crosta del satellite, e i “serbatoi” sono riempiti di liquido da idrocarburi leggeri, come il metano.

Le sostanze organiche più pesanti punteggiano le loro rive di dune sciolte, lungo le quali rotolano tornado di polvere. Tutto ciò avviene in un’atmosfera piuttosto densa, poco permeabile ai telescopi. La maggior parte delle informazioni sulla superficie di Titano proviene dalla sonda americana Cassini, che ha effettuato osservazioni mentre lavorava nell’orbita di Saturno, e ha anche fatto atterrare il lander Huygens sul satellite. Uno degli strumenti a bordo del Cassini era lo spettrometro europeo VIMS, utilizzato dagli autori di un nuovo articolo pubblicato sulla rivista Astronomy and Astrophysics.

Catherine Neish ei suoi colleghi hanno osservato i crateri da impatto catturati dal VIMS situati a diverse latitudini su Titano. Si è scoperto che i crateri delle regioni equatoriali (Selk, Xa e Guabonito) sono completamente ricoperti di materia organica, per la maggior parte costituita da materia oscura non identificata. I crateri di media latitudine come Afekan, Soi e Forseti, d’altra parte, contengono una miscela di materia organica e acqua ghiacciata rilasciata dall’impatto.

https://youtu.be/jiD-NMq0pRE

Gli scienziati attribuiscono questa differenza alle differenze nel clima e nel paesaggio delle regioni di Titano. Le latitudini quasi equatoriali sono ricoperte da dune di tolin e materia organica non ancora identificata, che ricoprono rapidamente il ghiaccio d’acqua, non appena appare in superficie dopo l’impatto di un meteorite. E nelle latitudini temperate e ricche di liquidi, può lavare via i depositi organici, liberando il ghiaccio dall’impatto. La futura missione Dragonfly della NASA, che dovrebbe iniziare nel 2027 e arrivare su Titano nel 2036, ci permetterà di considerare tutto questo in dettaglio.

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